Cómo casi maté a mi empresa y gasté mis ahorros de toda la vida construyendo el Holodeck

Hace un año y medio, en el piso 16 de un rascacielos en Hong Kong, nació la compañía que ahora se conoce como Sandbox VR.

Con menos de un millón de dólares invertidos, nuestro equipo de 7 pasó un año y:

1) Desarrolló tecnología de cinemática inversa multijugador en tiempo real para capturar, animar y representar a las personas con captura de movimiento de cuerpo completo en realidad virtual

2) Diseñó una experiencia de realidad virtual de 30 minutos y recorrido libre.

3) Construyó un Sandbox minorista de ladrillo y mortero, que finalmente se convirtió en la Actividad # 1 de TripAdvisor en Hong Kong.

Hoy, anunciamos una importante ronda de financiación de la Serie A dirigida por Andrew Chen de Andreessen Horowitz, con la participación de Mike Maples / Floodgate, la Universidad de Stanford, TriplePoint Capital, CRCM y Alibaba.

Esta es nuestra historia Pero casi no sucedió.

Nuestra primera configuración de desarrollo.

En 2003, fundé Blue Tea Games en San Francisco, luego me mudé aquí a Hong Kong y lo pasé a cincuenta empleados.

Creamos aplicaciones móviles y juegos casuales de objetos ocultos gratuitos para PC.

Había estado construyendo juegos desde que tenía 13 años, así que naturalmente me sentí atraído por la construcción de experiencias narrativas. Descubrí que el género de los juegos de aventura de objetos ocultos encajaba bien con eso.

A fines de la década de 2000, lanzamos la serie Dark Parables, una franquicia que se convirtió en el número uno en ventas de Big Fish Games (el mayor editor de juegos casuales del mundo). Fue un punto alto para Blue Tea Games, y uno que nunca alcanzaríamos de nuevo.

A medida que los juegos móviles explotaron a fines de la década de 2000, la plataforma se alejó de la PC, y nuestro equipo encontró cada vez más difícil hacer que nuestros títulos fueran exitosos.

A principios de 2016, pude ver la escritura en la pared. Sabía que tendría que cerrar Blue Tea Games.

Había muy poco que cerrar. Para entonces, solo quedaban seis de nosotros.

Pronto, no sería ninguno.

Estaba en medio de operaciones de liquidación y planeaba mudarme de regreso a los Estados Unidos desde Hong Kong para encontrar un trabajo.

Pero esto fue a fines de 2015. La realidad virtual apenas estaba despegando y me obsesioné con las posibilidades de este nuevo medio y plataforma. En ese momento, mi creencia en comenzar cualquier negocio era a través de bootstrapping, y no había forma de que pudiera haber arrancado un inicio de realidad virtual.

Lo que sucedió después todavía se juega en mi mente como una escena de película clásica. Allí estaba, deprimido por el fracaso de mi compañía, y me encontré en la fiesta de un amigo un viernes por la noche, tratando de ignorar o ahogar mi tristeza cuando un extraño se me acercó.

“Te escuché hacer juegos. Si haces juegos de realidad virtual, invertiré en ti. También puedo hacer que mis amigos inviertan en ti ". Él realmente dijo eso.

"¿Es esto la vida real? ¿Es esto solo fantasía?
Atrapado en un deslizamiento de tierra, no hay escapatoria de la realidad "
~ Reina, Bohemian Rhapsody

Esto realmente puede funcionar, pensé.

Así que tomé mis ahorros y reuní una pequeña cantidad de dinero de amigos y conocidos. De ahí nació Glo, Inc., que luego se convirtió en la compañía conocida como Sandbox VR.

Tomé lo que quedaba del equipo de Blue Tea Games y la pequeña cantidad de dinero que habíamos recaudado, y nos propusimos ayudar a construir la naciente industria de realidad virtual.

A principios de 2016 se siente como hace una vida. El Rift y el Vive acababan de ser lanzados en medio de expectativas imposibles no solo para el hardware naciente, sino para toda la industria de realidad virtual.

Sentí una intensa presión, tanto autoimpuesta como por parte de nuestros inversores, para ser un motor temprano en el ecosistema del juego.

Pero tenía un plan de respaldo. Uno tan loco que podría funcionar realmente (más sobre eso más adelante).

Había construido juegos antes. Muchos juegos Y supuse que este nuevo mercado tendría hambre de contenido. La experiencia pasada me dijo que lanzar un juego rápidamente era una buena apuesta, una apuesta segura. El plan era construir un juego de realidad virtual para PC y lanzarlo en la temporada de compras navideñas a fines de 2016.

Nueve meses después, en diciembre de 2016, lanzamos nuestro juego para Oculus Rift y HTC Vive. Fue un juego de rompecabezas en realidad virtual, que tomó mucho de lo que aprendí al desarrollar juegos casuales de objetos ocultos en los últimos 10 años.

No le fue bien. Realmente. Bombardeó

Perdimos más del 80% de nuestra inversión en el juego. Y, según los datos de Steam, nuestro juego recaudó en el 20% superior de todos los juegos de realidad virtual. Fuimos uno de los afortunados.

El mercado simplemente no estaba listo. Oculus y HTC no publicaron números para 2016, pero estima que he visto colocar las ventas de HTC Vive a fines de 2016 alrededor de 420,000 y Oculus Rift en alrededor de 243,000.

Cualquiera sea la razón, la realidad virtual ha prometido demasiado y no se ha entregado demasiado a muchos de nosotros.

El recuerdo de cerrar Blue Tea Games hace apenas un año volvió de nuevo.

Esto es todo, también tendré que matar a esta compañía de realidad virtual.

Excepto esta vez, tuvimos uno más.

Si bien la mayor parte de mi equipo se había centrado en el juego de PC, había estado trabajando con nuestro mejor ingeniero Kimkind en un proyecto de respaldo.

¿Nuestra meta? Para construir el Holodeck.

Cuando comenzamos la empresa, la realidad virtual del consumidor no me sentaba bien.

Nos preguntamos: ¿esta es realmente la experiencia de realidad virtual que la gente realmente quiere?

¿La gente realmente quiere sentarse atado a una computadora en un aislamiento virtual con manos cortadas y una cabeza sin cuerpo?

¿Es esa la realidad virtual con la que soñé? Diablos no

Yo quería The Matrix. Yo quería el OASIS. Quería el Holodeck.

Quería una experiencia inmersiva con mis amigos, donde pudieran acercarse y tocarse entre sí y realmente establecer una conexión física.

Creía que la verdadera magia de la realidad virtual comenzaría cuando alguien pudiera perderse por completo en la magia de la experiencia inmersiva. El juego, la interfaz, la incredulidad desaparecerían y solo quedaría la experiencia.

Con el fracaso de nuestro primer juego de realidad virtual, no nos quedaba mucha pista, pero fue suficiente para llevarnos a un prototipo funcional. Para febrero de 2017, teníamos una demostración aproximada en la que podías acercarte y tocar a un amigo en el hombro.

Comencé a presentarlo a los inversores para una ronda de semillas. Nada. Nadie estaba interesado.

¿Quién querría invertir en una compañía de VR de prelanzamiento sin contenido, construyendo su propia tecnología de captura de movimiento y teniendo que construir una ubicación minorista? Es una pregunta absurda.

Pero también nuestra demostración no fue tan genial. Ser una empresa de tecnología de realidad virtual en un rascacielos en Hong Kong probablemente tampoco ayudó.

No pudimos obtener ningún financiamiento, pero nunca vacilé en mi creencia de que se iba a construir el Holodeck. Por alguien. Finalmente.

Entonces, ¿por qué no nosotros y por qué no ahora?

Me senté con nuestro equipo de seis para presentar la dura realidad: nos íbamos a quedar sin dinero

Les dije que era desafortunado que no pudiéramos ser la compañía para construir el Holodeck a pesar de haber desarrollado una tecnología realmente genial que resolvió algunos de los problemas fundamentales de la realidad virtual.

Pero simplemente no podía dejarlo ir. Simplemente no estaba dispuesto a alejarme.

"Así es cuando estás en Matrix
Esquivando balas, cosechando lo que siembras.
~ Kendrick Lamar

Hice algo que nunca deberías hacer (en serio, nunca hagas esto). Tomé todo mi dinero, todo el dinero que había escondido de mi tiempo construyendo Blue Tea Games durante la última década, e invertí todo en Sandbox VR.

Compré nuestro equipo seis meses más. Y aumentó las apuestas aún más.

Inicialmente, esperaba recaudar suficiente dinero para nueve meses de pasarela para construir una demostración convincente para nuestra próxima recaudación de fondos.

Pero como no pudimos obtener ningún financiamiento, nueve meses fue un lujo que ya no teníamos. Le dije a nuestro equipo que teníamos seis meses. Seis meses para construir, no una experiencia de demostración, sino una pila tecnológica completa, una experiencia AAA completamente desarrollada, y necesitábamos construir el primer Sandbox físico y generar ingresos reales.

Reiteré que este era nuestro único camino: no podemos contar con ganarnos a los inversores, por lo que debemos ganarnos a los consumidores.

Nuestros equipos trabajaron sin parar los 7 días de la semana durante seis meses. Tuvimos seis meses para descubrir cómo sobrevivir.

Lo hicimos en cuatro.

No es exactamente el tipo de decoración que esperarías ver en el primer holodeck.

En junio de 2017, GloStation (ahora Sandbox VR) abrió su puerta sin ceremonias. Estábamos ubicados en el piso 16 de un callejón de gran altura. Los inquilinos en otros pisos incluían algunos, bueno, llamémoslos "clubes solo para miembros", obviamente estábamos en un espacio donde la gente no quería ser vista.

Las reservas llegaron lentamente en los próximos días. Era todo lo que habíamos temido: bajas ventas, señalización de un producto tibio, y cuando quedaba menos de un mes de pista, la realidad de cerrar la empresa.

Pero lo que también notamos es que todos los que nos visitaron quedaron impresionados por la experiencia. Pero todavía apesta que no estaríamos abiertos por mucho más tiempo.

Y luego, una mañana, el teléfono de nuestro Sandbox no dejaba de sonar. Un video en Facebook con nuestra experiencia fue compartido más de 10,000 veces esa mañana.

A veces un poco de suerte es muy útil.

Y luego comenzó a nevar.

Los invitados que dejaron el Sandbox compartieron la experiencia con sus amigos. Sus amigos vinieron y la compartieron con sus amigos, y así sucesivamente. Nos estábamos volviendo virales.

Antes de darnos cuenta, nuestra tienda estaba completamente reservada durante 3 meses seguidos, desde la mañana hasta la noche, 7 días a la semana.

Fue surrealista por decir lo menos.

Sandbox VR en el Hillsdale Mall, San Mateo

Nada hace que la recaudación de fondos sea más fácil que la tracción loca, y cerramos una ronda de semillas muy necesaria de Alibaba poco después.

Mucho ha sucedido desde entonces. Demostramos a Jack Ma y Kanye West. Mi amigo de la universidad mudó a su familia de Silicon Valley a Hong Kong para unirse a nosotros como Director de Producto.

Las empresas emergentes siempre están pendientes de un hilo, y me levanto todos los días agradecido de que todavía estamos cerca, y de que podemos trabajar para hacer que el holodeck sea una realidad y llevarlo a todos los vecindarios del mundo.

Podemos construir no solo una realidad virtual, sino una realidad mejor que te transforma y te transporta.

Estamos construyendo experiencias en las que puedes unirte a amigos en nuevas aventuras.

Para crear una realidad donde puedes ser lo que quieres ser e ir a donde quieras ir.

Creemos que este nuevo medio no se trata de mejores películas o un juego más inmersivo. Es algo completamente diferente, y nosotros como industria necesitaremos aprender de lo mejor de ambos medios: películas y juegos.

El futuro aún no se ha escrito, y estoy humilde y emocionado de tener la oportunidad de escribir ese futuro con nuestro equipo y con Andrew, Marc, Ben y el resto del equipo de a16z, junto con todos nuestros otros inversores.

Porque todo esto casi no sucedió.